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C/2012 S1 (ISON) ¿Cometa histórico en otoño de 2013?

2012 octubre 10
por Manu Arregi Biziola

Mi primera colaboración en Naukas, con un añadido sorpresa al final.

El mundo de la astronomía aficionada se encuentra muy agitado. El pasado 21 de septiembre, los astrónomos rusos Vitali Nevski y Artyom Novichonok del International Scientific Optical Network (ISON), de ahí el nombre, descubrieron un cometa bautizado con el nombre C/2012 S1 (ISON). El descubrimiento fue confirmado al ser localizado en imágenes anteriores tomadas desde en observatorio Mont Wilson (USA) y es seguido ya desde observatorios de todo el planeta.

La sorpresa saltó al ser calculada su órbita, con dos detalles que hacen a este cometa especialmente interesante. Por un lado, tendrá un perihelio (punto de la órbita más cercano al Sol) muy cercano, pues pasará a 1.8 millones de kilómetros del Sol. Esto lo convierte en un Sungrazing comet, cometa rasante al Sol. Esto sucederá alrededor del 29 de noviembre de 2013. Apenas un mes después, el cometa tendrá su máximo acercamiento a la Tierra (perigeo), bastante próximo también.  Se calcula que alrededor del 27 de diciembre el cometa  pasará, en caso de no haberse desecho en su paso por el perihelio, a aproximadamente 62 millones de kilómetros de la Tierra.

Estos datos, unidos al tamaño estimado para el cometa, nos llevan a unas previsiones de brillo realmente espectaculares, plasmadas en esta gráfica se Seichii Yoshida.

Nunca habíamos visto una gráfica de magnitud prevista tan bestial. Según la misma, el cometa rondará la magnitud -13. Algunas previsiones son aún algo más optimistas, lo que ha llevado a algunos a publicar artículos en los que anuncian que descubren un cometa que brillará como 15 lunas en 2013. Como tantas veces, parte de razón tienen, aunque siempre hay algún “pero”. El brillo de la luna llena se estima que es -12.6. Esto situaría a C/2012 S1 (ISON) en magnitud -15.6, bastante más optimista que la estimación de Seichii.  Pero tomemos como válido el cálculo se Seichii. C/2012 S1 (ISON) brillaría como la luna llena el 28-29 de noviembre de 2013. No es como 15 veces, pero no deja de ser un dato tremendo. Lamentablemente, aún en el caso de cumplir previsiones, tenemos un problema. Ese día, el del perihelio, el cometa será inobservable, porque estará a aproximadamente 1º del Sol. Demasiado cerca para poderlo ver. Para hacernos una idea, recordemos que el disco solar, visto desde la Tierra, tiene, aproximadamente, 0.5º.

No es ese, además, el único inconveniente. Todo apunta a que C/2012 S1 (ISON) es un cometa pequeño y nuevo (primer acercamiento al Sol, proveniente de la Nube de Oort). Este tipo de objetos suelen ser muy gaseosos y no es raro que se desintegren a su paso por el perihelio. No siempre ocurre y alguno nos da la sorpresa. Así cuando todo apuntaba a que C/2006 P1 (McNaught), cometa interesante pero discreto antes del perihelio, no sobreviviría a su acercamiento al Sol, aguantó bien y se mostró esplendoroso en el hemisferio Sur a principios de 2007, como vemos en la imagen.

Cometa McNaugth el 18 de enero de 2007, desde San Carlos de Bariloche (Argentina)

¿Qué sucederá con C/2012 S1 (ISON)? Es imposible saberlo. Pero no conviene hacerse ilusiones. La mayoría de este tipo de cometas no cumplen las previsiones más optimistas y defraudan. Solo nos queda esperar. No nos fiemos de previsiones  que leamos por ahí, ni en un sentido, ni en otro. El cometa C/2006 P1 (McNaught), del que acabamos de hablar, es el mejor ejemplo de esto. Nada apuntaba a que hiciera lo que los afortunados habitantes del hemisferio Sur pudieron ver. Era un cometa bonito pero normal hasta el perihelio. Fue entonces cuando empezó a sorprender a los aficionados, pues algunos pudieron verlo a simple vista a plena luz del día, algo que nunca antes se había logrado.

Autor: Eric Frappa (Mt. Chaussitre, Francia), 13 de enero de 2007

En fin, toca esperar y cruzar los dedos. Por que es posible que el cometa defraude…o quizá no.

ACTUALIZACIÓN: Mark Kidger comenta en el foro Observadores de cometas que hay constancia de varios cometas visibles a simple vista. Son, al menos, estos:

1106 – Descubierto el 4 de enero a 2º del sol. Visible todo el día.
1843 – Visible a 1º del sol con una cola de 1º. Visible de día varios días.
1882 – Claramente visible después de la salida del sol.
1910 – Cola de 1º cuando estaba a 4º.5 del sol.
1927 – Visible a simple vista a 5º del sol.
1965 – Visible a mediodía a 2º del sol con una cola de 1 a 2º.

Es decir, C/2006 P1 (McNaught) fue el primero…desde 1965. De cualquier manera, fue el primero de la era internet, lo que hizo que gran número de aficionados lo vieran y fotografiaran.

Y, viendo estos datos, hay uno que no ha llamado poderosamente la atención. El gran cometa de 1843, que según estos datos, pudo ser visto a simple vista aún estando a 1º del Sol. La misma distancia angular a la que estará ISON del Sol en su momento más brillantes. Veremos.

elcorreo.com

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