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Eduardo Angulo Pinedo

La biología estupenda

Bhopal

Ocurrió en la noche del 2 al 3 de diciembre de 1984, hace 25 años. Una nube mortal recorrió la ciudad de Bhopal, en el estado de Madhya Pradesh, en el centro de la India. Procedía de la fábrica que la Union Carbide, empresa norteamericana de fabricación de productos químicos, había inaugurado en 1980 y se dedicaba a producir el insecticida Sevin. Pero en él proceso de síntesis del insecticida, en un paso intermedio, se utilizaba metil isocianato, producto de tan enorme toxicidad que la propia Union Carbide había ordenado mantener en secreto su uso en la fábrica. Aquella noche, en la factoría, se almacenaban 63 toneladas del tóxico en tres cisternas. Para ahorrar costes, todos los sistemas de seguridad de las cisternas estaban fuera de uso. Todo falló, el gas escapó y cubrió la ciudad.

Durante la noche, miles de personas se acercaron a los hospitales a buscar ayuda, sin poder respirar y muchos de ellos cegados por el gas. Pulmones, cerebro, ojos, músculos, sistema gastrointestinal, el reproductor y el sistema inmune se vieron afectados en los supervivientes. A la mañana siguiente, cientos de cadáveres de personas y animales bloqueban las calles, las hojas de loa árboles habían ennnegrecido y un olor picante saturaba el aire que cubría Bhopal. Esa noche murieron 3000 personas y en los días siguientes hasta 15000, quizá 25000 según otras fuentes. En total, con mayor o menor gravedad según las condiciones metereológicas y la distancia a la fábrica, se calcula que unas 600000 se vieron afectadas. Por cierto, la fábrica sigue abandonada y sin descontaminar; el agua de un pozo situado al norte de la planta, que todavía se usa, tiene 1000 veces más tetracloruro de carbono que el máximo recomendado por la Organización Mundial de la Salud.

Hace unas semanas, Pradyumna Mishra y su grupo, del Centro de Investigación y Hospital Memorial de Bhopal, que se fundó para atender a las víctimas de la tragedia, publicaron una revisión de las investigaciones que se han hecho en los últimos 25 años sobre el gas de Bhopal y sus efectos sobre los que no murieron. El panorama es desolador; las enfermedades crónicas más habituales son fibrosis pulmonar, asma, enfermedad pulmonar obstructiva crónica, enfisema, infecciones pulmonares o problemas en la córnea. Pero no sólo los supervivientes, también en sus descendientes hay enfermedades. Por ejemplo, la exposición al gas en el útero en los primerso tres meses de vida del feto llevó a una hipersensibilidad persistente del sistema inmune. Es reacción en el feto lleva a sospechar una transmisión genética de los daños producidos por el gas lo que, a su vez, implica que no sabemos hasta qué generación, en el futuro, llegarán las consecuencias del desastre.

Mishra también relata los trabajos publicados sobre los efectos del metil isocianato a nivel molecular, según trabajos experimentales en el laboratorio. Hay daños en el sistema inmune, efectos sobre el genoma, respuestas inflamatorias, estrés oxidativo en las mitocondrias e inestabilidad en los cromosomas, todo ello en experimentos con células de mamífero. Según los autores, queda mucho por hacer, sobre todo en estudios a largo plazo.

El escape de gas de Bhopal es el desastre de origen industrial más grande que nunca ha ocurrido. Los directivos de la Union Carbide huyeron de la India, con su presidente Warren Anderson a la cabeza, y nunca han respondido ante la justicia. Es más, Dow Chemical compró Union Carbide y tiene, en la actualidad, una fábrica en la India que produce el insecticida Dursban, prohibido en Estados Unidos. En los años siguientes, las regulaciones sobre la seguridad en las industrias químicas se endurecieron en todo el mundo pero, no hay que olvidar Bhopal, es un desastre que se puede repetir. No olvideis Bhopal.

*Mishra, P.K., R.M. Samarth, N. Pathak, S.K. Jain, S. Banerjee & K.K. Maudar. 2009. Bhopal gas tragedy: review of clinical and experimental findings after 25 years. International Journal of Occupational Medicine and Environmental Health 22: 193-202.

*Rojas, A.G. 2009. Bhopal sigue muriendo. El País 29 noviembre.

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